我们为什么会打喷嚏

2019年06月08日 来源:
五个月的宝宝咳嗽怎么办
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“阿嚏!”打喷嚏的时候,如果是在西方国家,可能旁边会有人说:“保佑你!”而在中国,则可能有人会说:“谁想你了?”这种习俗由来已久,《诗经》中已有“寤言不寐,愿言则嚏”的诗句,意思是:我忧心忡忡睡不着,你想念我让我打喷嚏。

打喷嚏当然不是因为有人在想你,而是因为有什么东西(例如灰尘)刺激了鼻腔粘膜,而产生的一种无法控制的本能反应。鼻腔粘膜的神经末梢受到刺激,有一种痒痒的感觉,一种叫组胺的物质释放出来,刺激粘膜上的分泌细胞生产粘液,为打喷嚏做准备(如果鼻腔干燥的话是打不了喷嚏的)。与此同时,神经信号从三叉神经传递到了脑干的呼吸中枢,脑再把信号传到与呼吸有关的肌肉,刺激它们收缩,不由自主地吸气,关闭呼吸道,挤压胸部,然后快速地呼气。这时,肺部里的空气向上、向外喷射而出,张嘴发出响亮的声音,鼻涕、唾液也跟着飞射出去。打喷嚏时空气的喷射速度极快,能达到每小时160千米,相当于台风的速度。而一次喷嚏可能打出成千上万粒飞沫,飞出几米远。

打喷嚏有什么用呢?由于喷嚏是因为有外来物刺激鼻腔粘膜产生的,人们马上会想到,打喷嚏是为了把这些有害物质清除出去,同时也能清洁鼻腔,免得它被外来物堵塞,让鼻腔更好地发挥过滤空气的作用。问题是,成年人在打喷嚏时通常是张大嘴打的,这样的话就不容易把鼻腔里的脏物排出去,对鼻腔的清洁作用很有限。不像大多数哺乳动物,它们是闭着嘴打喷嚏的,能有效地清洁鼻腔。多数哺乳动物的嗅觉非常敏感,它们赖以生存,喷嚏清洁鼻腔的作用就非常重要。而人类的生存更多地靠视觉,嗅觉已大大退化了,喷嚏的好处也就没那么明显。对人类来说,喷嚏可能只是进化的遗迹,没有太大的益处。

喷嚏不仅没有什么明显的益处,反而有害处。某些导致呼吸系统疾病的病菌、病毒都能刺激人体打喷嚏,随着飞沫喷射出去。你也许会觉得这是人体的一种自我保护措施,可以减少体内的病菌、病毒,有助于早日康复。其实人体抵御呼吸系统疾病主要靠的是免疫系统,喷嚏排出的那点病原体的影响可以忽略不计。这是病菌、病毒利用了人体的本能反应,巧妙地借助喷嚏来传播自己。人们打喷嚏时通常会不由自主地闭上眼睛,这倒像是一种自我保护,避免沾有病菌、病毒、脏物的飞沫进入眼睛。

有很多因素都会让人打喷嚏,除了灰尘、病菌、病毒,还有刺激性气体、烟雾、花粉、螨虫、头皮屑、温度的变化等等。奇怪的是,有的人遇到强光时,例如从室内走到阳光下时,也会不由自主地打喷嚏。大约25%的人会有这种“光喷嚏反射”。古希腊哲学家亚里斯多德早注意到这个现象。他认为这是由于阳光加热了鼻子引起的。一直到17世纪初,英国哲学家培根才做了实验来检验亚里士多德的假说。培根本人也有光喷嚏反射,所以他不用去找别人当实验对象,而他的实验也非常简单:他闭着眼睛走到了阳光下,这时鼻子还在受热,他却不打喷嚏了。显然,光喷嚏反射和眼睛的感光有关。培根提出,这是因为阳光让眼睛湿润,泪水流到鼻腔,刺激了喷嚏。

培根的假说似乎很合理,问题是它需要时间:从眼睛湿润,到泪水流到鼻腔,都不是瞬间能完成的。而光喷嚏反射却是瞬间发生的,眼睛一看到强光,马上就打喷嚏。所以它是刺激眼睛直接导致的,没有经过鼻腔的中介。为什么会是这样,目前还不是很清楚。一种可能的解释是神经的传导出现干扰。眼睛在感受到强光时,会发生“瞳孔光反射”,视膜把突然感受到强烈光线的信号通过视觉神经传到脑,脑再通过神经发出指令,命令瞳孔收缩。视觉神经和三叉神经靠得很近,有些人的神经线路“绝缘”性能不好,在视觉神经把信号传给脑时,有一部分信号被附近的三叉神经接收了,从它那里传给脑干,发出了打喷嚏的命令。反过来,如果刺激三叉神经(例如拉头发、拔眉毛),会增加这些人对光的敏感。

光喷嚏反射更没有什么益处,通常也不会有害处。但是在很特殊的情况下会有风险。例如在飞行员驾机降落到海岸边或航空母舰时,水面反射的阳光如果刺激飞行员打喷嚏,就可能让他突然间失去控制。要避免这种风险很简单,戴上太阳镜即可,用不着祈祷“保佑你!”。

2012.2.15.

(《新华每日电讯》2012.2.17)

(文化责编:小飛侠客行)

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